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2007年11月25日の記事 (1/1)

正念場 岩手競馬

【ひと紀行】正念場 岩手競馬(読売岩手地域版)
ファン拡大へ奮闘続く

多額の累積赤字を抱え、今年度末の収支均衡が存続のための条件となっている岩手競馬。1人でも多くの人に足を運んでもらい、ファンになってもらおうと、日々奮闘する人々の姿を追った。(粂川昌央)

「頑張って走って来いよ」。水沢競馬場所属の調教師、佐々木修一さん(57)は、レースを間近に控えた馬に、こう声をかけて馬場に送り出す。

花巻市石鳥谷町出身。17歳の時、集団就職列車に乗り、横浜の自動車整備工場に勤めた。競馬の世界に飛び込んだのは、実家の競走馬育成牧場で叔父が手がけたメス馬・センジュセンプウ号が東京・大井競馬場のデビュー戦で初勝利を飾ったのがきっかけだった。

横浜から応援に駆けつけ観戦した。ふるさとから遠く離れた都会の大舞台で、懸命に駆け抜く姿に胸が熱くなった。「もう一度あの感動を味わいたい」。1年半勤めた工場を辞め、1972年に水沢競馬場で厩(きゅう)務員となった。

長い下積み生活を経て、調教師免許を92年に取得。99年には、自身が手塩にかけたメイセイオペラ号を中央競馬(JRA)のGIレース「フェブラリーステークス」で勝利させた。地方競馬の所属馬としては初の快挙で、全国に岩手の名をとどろかせた。

第二第三のメイセイオペラの輩出に向けた挑戦は今も続いている。今月23日には、JRAで数多くのレースを制している有名馬主から託されたフサイチギンガ号をデビューさせた。勝負所で斜めに走ってしまい、結果は3着。しかし、「素質は十分にある。長い目で見ていきたい」と走り終えた馬をねぎらった。視線の先には、多くの歓声で沸く中央の馬場がある。


水沢競馬場にはファンに人気のムードメーカーがいる。騎手生活4年目に入った皆川麻由美さん(25)(水沢、千田知幸厩舎(きゅうしゃ)所属)。岩手競馬唯一の女性騎手。「お客さんの期待に、きちんと応えられる騎手になりたい」が信条だ。

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男性騎手に混じって綱をにぎる皆川さん。馬とかかわる仕事が夢だったという

全国の女性騎手が腕前を競う「レディースジョッキーズシリーズ」。今月の大会で2年連続総合3位の成績を残した。「1位は来年まで取っておきますよ。また頑張ります」と、前向きな姿勢が人気を呼ぶ。

サラリーマンの父親の転勤で、東京や群馬など各地で転校生活を経験した。群馬に住んでいたころ、偶然手に取ったマンガに女性騎手が描かれているのを読んで、騎手を目指した。盛岡に転居した中学2年の時、滝沢村のポニースクール岩手に通って乗馬を習い、高校は馬術部のある水沢農高に進んだ。馬に乗るのがとにかく楽しく、卒業後は「馬にかかわる仕事を」と考え、遠野馬の里に就職。牧場長の勧めで試しに受けた騎手試験に合格し、2004年10月にデビューした。

「ここにサインしてください」と騎乗馬が勝った時の馬券を差し出されたことが忘れられない。男性騎手との体力差を乗り越えながら、「レースで見せ場を作らなければ」と日々練習に打ち込む彼女を支えているのが、ファンの存在だ。


「競走馬が、けがをせずにレースを走り終えるのが何よりの幸せです」。

盛岡、水沢両競馬場の馬場管理を任されているのが県競馬振興公社の斉藤晴一さん(53)だ。毎日、馬場の状態を自分の目で確かめ、馬が出走中につまづくことのないよう均等にならす“舞台監督”だ。

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斉藤さん

水沢競馬場のダートコースに使われる砂には、粒が丸く適度な固さを持つ宮城県大和町産を使用。これだと、跳ね上がった砂が馬に当たっても、痛みを少しでも減らせるという。盛岡競馬場の芝コースも、他県の競馬関係者からは「走りやすくていい馬場ですね」と評判が立つ。どちらも全国各地を視察し、研究を重ねた成果が基になっている。馬場を手がけて20年以上になるが「馬場の世界は、本当に奥が深いな、と実感しているんですよ」と、馬場の舞台演出に向けた探求心は止まらない。


水沢競馬場の第三投票所では、班長の及川恭子さん(59)が窓口担当の女性たちが馬券を売る様子を見守っている。利用客とのトラブルを未然に防止し、気持ちよくレースを楽しんでもらいたいからだ。約30年のベテランだが、「レースごとの券売締め切りが近づくと、いつも体に緊張が走ります」と話す。

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及川さん

ファンと接する最前線。ファンに愛され続ける競馬場を目指し、接客には細心の注意を払っている。帰る客には、「お気を付けて」と声をかけることにしている。「また来ようと思ってほしい」からだ。


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